Het is vandaag al 85 jaar geleden dat de Londense auteur Gilbert Keith Chesterton, de geestelijke vader van de “Father Brown mystery stories”, is overleden (foto Wikipedia).

Though Gilbert Keith Chesterton considered himself a mere “rollicking journalist,” he was actually a prolific and gifted writer in virtually every area of literature. He was a man of strong opinions (zo was hij een notoir racist maar dat vertelde Anton van Wilderode er niet bij) and enormously talented at defending them, his exuberant personality nevertheless allowed him to maintain warm friendships with people such as George Bernard Shaw and H. G. Wells with whom he vehemently disagreed.
Chesterton had no difficulty standing up for what he believed. He was one of the few journalists to oppose the Boer War. His 1922 Eugenics and Other Evils attacked what was at that time the most “progressive” of all ideas, the idea that the human race could and should breed a superior version of itself. In the Nazi experience, history demonstrated the wisdom of his once “reactionary” views. During the dark days of 1940 these lines from his 1911 Ballad of the White Horse were often quoted:
I tell you naught for your comfort,
Yea, naught for your desire,
Save that the sky grows darker yet
And the sea rises higher.

His politics fitted with his deep distrust of concentrated wealth and power of any sort. Along with his friend Hilaire Belloc and in books like the 1910 What’s Wrong with the World he advocated a view called “Distributism” that is best summed up by his expression that every man ought to be allowed to own “three acres and a cow.” Though not known as a political thinker, his political influence has circled the world. Some see in him the father of the “small is beautiful” movement.
A fun-loving and gregarious man, he was nevertheless troubled in his adolescence by thoughts of suicide. In Christianity he found the answers to the dilemmas and paradoxes he saw in life (paradox is a favourite ploy in his works).
Though not written for a scholarly audience, his biographies of authors and historical figures like Charles Dickens and St. Francis of Assisi often contain brilliant insights into their subjects.
In 1932 werd de Detection Club opgericht met als eerste voorzitter Gilbert Keith Chesterton, de geestelijke vader van the “Father Brown” mystery stories, written between 1911 and 1936. Het verhaal gaat dat Chesterton zijn personage van Father Brown gebaseerd heeft op een kennis van hem, ene Father O’Connor, die hem tijdens een zware ziekte in 1913 terzijde stond, maar het eerste boek met Father Brown (“De zonderlinge voetstappen”) verscheen reeds in 1911. Misschien kende hij de man reeds vroeger, maar toch zou hij zich pas in 1922 tot het katholicisme bekeren en zich laten dopen. De voornaamste verdienste van Chesterton binnen het detectivegenre is dat hij de ontrafeling van de misdaad weer tot de juiste proporties heeft teruggebracht. In hun ijver om Arthur Conan Doyle te overtreffen, waren sommige schrijvers immers buitensporig ver gegaan in het bedenken van bizarre en verwarrende plots. William Le Queux geldt daarvan als voorbeeld par excellence. Chesterton veroordeelde vooral het ten tonele voeren van “beroepsmisdadigers” omdat het strijdig was met de “sportieve ethiek”.
Chesterton died on the 14th of June, 1936 in Beaconsfield, Buckinghamshire. During his life he published 69 books and at least another ten have been published after his death.
Wat weinig bekend is, dat is dat ook Chesterton een “fantasy”-verhaal heeft geschreven dat zich in 1984 afspeelt, namelijk “The Napoleon of Notting Hill” uit 1904. Alhoewel zeker niet zo somber als het gelijknamige werk van George Orwell, heeft ook dit boek een donker kantje. Eigenlijk zou men hier reeds van de Kafkaiaanse kwaliteiten kunnen spreken, die C.S.Lewis toedichtte aan een andere fantasmagorische farce van enkele jaren later, namelijk “The man who was Thursday” uit 1908. Dit wordt over het algemeen als zijn beste werk beschouwd.

Ronny De Schepper

(based upon a short biography written by Mike Piff and the lessons taught by Anton van Wilderode)

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.