Toen ik in maart 2015 de zeventigste verjaardag van de legendarische veldrijder uit Eeklo, Eric De Vlaeminck (*), “vierde”, leed hij al aan de ziekte van Parkinson en Alzheimer, maar dat wist ik toen nog niet. Hij verbleef op dat moment in een rusthuis in Wilskerke en is daar vijf jaar geleden overleden.

Eric De Vlaeminck (foto Erik Westerlinck) kroonde zich in 1966 in het Spaanse Beasain als eerste Belg ooit tot wereldkampioen veldrijden. Het leverde hem dat jaar ook de Nationale Trofee voor Sportverdienste op.
Na een lange periode van Franse suprematie – eerst drie maal Roger Rondeaux (1920-1999) en dan vijf maal André Dufraisse in de jaren vijftig – namen de Belgen in het veldrijden dus eindelijk de fakkel over. Het dient echter gezegd dat reeds bij het eerste “officieuze” wereldkampioenschap, dat werd gewonnen door de Fransman Gaston Degy, Henri Moerenhout tweede werd. Een jaar later behaalde hij trouwens reeds de “titel” voor een andere Belg, Joseph Van Dam. Ook mensen als Georges Ronsse (tweemaal tweede) en Sylveer Maes (winnaar in 1933) komen voor op de erelijst.
Na Eric De Vlaeminck volgden o.a. ook nog zijn broer Roger, Roland Liboton, Danny De Bie, Paul Herijgers en natuurlijk de wonderlijke generatie van Sven Nijs en Bart Wellens, op de voet gevolgd door Niels Albert en Kevin Pauwels en nu staat uiteraard Wout Van Aert gereed om de fakkel over te nemen.
Ook op de weg boekte De Vlaeminck successen. Zo won hij in 1968 de tweede rit in de Ronde van Frankrijk, de rittenkoers waaraan hij drie keer deelnam. In 1968 eindigde hij als 51e, in 1970 gaf hij op en een jaar later werd hij 62e. In 1969 won hij de Ronde van België, werd hij tweede in de Waalse Pijl en derde in Gent-Wevelgem. Het jaar erop eindigde hij als vierde in Luik-Bastenaken-Luik en in 1971 werd hij negende in Parijs-Roubaix, de klassieker die zijn broer Roger vier keer won.
Dat jaar begon met de dood van zijn vriend Jean-Pierre Monseré ook een moeilijke periode, die het einde zou inluiden van de vele successen die hij nog had kunnen behalen. Zelf bewaarde hij altijd het stilzwijgen over de schandalen rond doping- en drankverbruik die zijn carrière zouden ingekort hebben en ook zijn broer Roger spreekt er liever niet over in het interview dat ik met hem heb gehad. Erik heb ik als journalist nooit ontmoet.
Na een donkere periode kwam hij opnieuw in de belangstelling als succesvol trainer van de nationale veldritploeg met een vracht medailles tijdens de wereldkampioenschappen. In 1989 werd hij de bondscoach van de Belgische veldrijders en in de dertien jaar onder zijn leiding werden 29 medailles behaald.
Tussendoor kende hij in zijn privé-leven nog een zware tegenslag. Op 11 oktober 1993 overleed zijn zoon Geert aan een hartstilstand tijdens een veldrit in Heist-op-den-Berg. Geert De Vlaeminck was toen 26 jaar en regerend Belgisch kampioen bij de amateurs.
Na het WK van 2002 in Zolder, waar drie Belgen op het podium stonden, nam Eric De Vlaeminck afscheid als bondscoach. De toenmalige bondscoach Rudy De Bie reageerde tegenover Het Nieuwsblad als volgt: “Zijn overlijden is een verlies voor de Belgische wielersport. Eric was niet alleen een groot kampioen, hij was ook een heel goede mens, iemand met een hart voor wielrennen, een enorme passie voor het veldrijden. Hij heeft heel wat jonge renners geholpen om succesvol te worden. Hij ligt mee aan de basis van het succes van het huidige veldrijden.”

Ronny De Schepper

(*) Het Nieuwsblad spelt heel de tijd Erik met een k, omdat volgens columnist Karl Vannieuwkerke hij dat zelf zo zou hebben gewild. Voor mij niet gelaten, maar ik hou het voorlopig toch maar bij de officiële spelling.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.