Het is vandaag al 45 jaar geleden dat de Amerikaanse protestzanger Phil Ochs zichzelf verhing in het huis van zijn zus in New York.

Ochs groeide op in El Paso, Texas. Zijn familie behoorde tot de sociale middenklasse en was – merkwaardig genoeg voor Texaanse begrippen – anarchistisch aangelegd. Phil ging journalistiek studeren aan de Ohio State University. Een jaar voordat hij deze studie zou afronden, stopte hij er echter mee en verhuisde naar New York om een carrière als folkzanger op te bouwen. Al snel behoorde hij tot de kern van de Greenwich Village-folkscene.
Ochs schreef – meer nog dan zijn collega’s – over sociale misstanden, maar zoals de meeste Amerikanen uit die tijd was zijn politiek inzicht nogal beperkt. Zo scoorde hij in die tijd vooral met “That was the president”, een huldelied voor John F.Kennedy, die de VS in de Vietnamoorlog zou leiden. Toch is het juist deze Vietnamoorlog die Ochs nadien ging obsederen. Samen met de Chileense folkzanger Víctor Jara reisde hij stad en land af om protesten tegen Richard Nixon te organiseren.
Na een drietal akoestische folkalbums gooide Ochs midden jaren zestig het roer radicaal om. Geïnspireerd door de experimenten van andere singer-songwriters, verruilde hij het traditionele folkidioom van zijn vroege albums voor een eclectische mix van folk, klassiek en rock’n’roll, ook wel getypeerd als barokfolk. Het eerste album waarop zijn nieuwe stijl duidelijk naar voren komt is “Pleasures of the Harbor” (1967) waarop zijn in toenemende mate persoonlijke en poëtische teksten omlijst worden door klassiek pianospel en filmische arrangementen. In de jaren hierna volgen albums als “Tape from California” (1968) en “Rehearsals for Retirement” (1969), waarop Ochs ondanks het uitblijven van commercieel succes vasthoudt aan zijn nieuwe stijl. Het laatstgenoemde album markeert een keerpunt in Ochs´ muzikale carrière, en de albumcover, met daarop een grafsteen met de woorden ‘PHIL OCHS (AMERICAN)- BORN: EL PASO, TEXAS 1940 – DIED: CHICAGO, ILLINOIS 1968’, illustreert de desillusie en depressie die hij ervoer na de desastreuze gebeurtenissen van dat jaar: de moorden op Martin Luther King en Robert F. Kennedy, de rellen in Chicago en de verkiezing van Richard Nixon.
Vanaf de jaren zeventig ging het slecht met Ochs. Hij was verslaafd geraakt aan drank, leed aan een schrijversblok, was depressief, omdat hij teleurgesteld was over zijn matige commerciële succes en werd tot overmaat van ramp tijdens een tour aangevallen door Afrikaanse overvallers, waardoor zijn stem beschadigd raakte. (Hij geloofde dat de Amerikaanse geheime dienst erachter zat.) In 1975 nam Ochs de identiteit aan van de fictieve John Butler Train die volgens hem Ochs had vermoord en zijn plaats had ingenomen. Na enige maanden verdween dit waanbeeld. Ochs’ broer, de fotograaf Michael Ochs, trachtte hem in een psychiatrische inrichting onder te brengen maar Phil Ochs werkte hier niet aan mee en werd later wegens geldgebrek dakloos. Uiteindelijk nam zijn zus Sonny hem in 1976 in huis alwaar hij zijn tijd doorbracht met kaarten en het spelen van backgammon met zijn neefjes tot hij zich dus verhing.
Jaren later bleek dat de FBI een 410 pagina’s dik dossier over hem had. Phil Ochs liet een vrouw, van wie hij al jaren gescheiden leefde, en een dochter na.
Hoewel zijn naam bij het publiek in de vergetelheid is geraakt, wordt Phil Ochs door veel hedendaagse muzikanten nog altijd bewonderd. Dat blijkt uit het grote aantal covers van zijn nummers door o.a. Joan Baez, Billy Bragg, Melanie, Marianne Faithfull, Françoise Hardy en Peter and Gordon. Neil Young speelde op Farm Aid (2013) het nummer “Changes”, dat in de versie van Crispian St.Peters zijn grootste (zij het nog altijd matige) hit is geweest. Young bracht later deze cover ook uit op zijn plaat “A letter home”. (Wikipedia)

Ronny De Schepper

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.