Vandaag is het al tien jaar geleden dat de Amerikaanse operazangeres Shirley Verrett is overleden.

Alhoewel ik er nergens bevestiging kan van vinden, ben ik van oordeel dat Shirley Verrett niet enkel zwart is, maar dat ze ook Indiaans bloed in haar aderen heeft. Ik leid dit af uit mijn studie over de cajuns, waaruit het volgende fragment: “De vluchtelingen (de cajuns waren uit Canada gevlucht, RDS) vestigden zich in een gebied dat oorspronkelijk toebehoorde aan de Opelousas en de Attakapas indianen en noemden het l’Acadiana. De Houma’s waren de enige indianenstam die bleef, zij werden dan ook Franssprekend. De 15.000 die er nu nog van overblijven, heten bijna allemaal Verret (of Varret) of Forêt (of Forest), namen die hen werden gegeven door missionarissen en die duidelijk terugslaan op de plaats waar ze wonen (nabij Dulac). Toch is het grappig die overeenkomst met de Mechelse Verreths, want ook deze indianen houden van eten en drinken. Een spreekwoord bij hen is: de blanken willen grotere huizen, de zwarten willen grotere auto’s, wij willen meer eten en drinken. Het stamhoofd heet Kirby Verret en zij leven van de visvangst of werken in de petroleumnijverheid. Het zijn ook deze maatschappijen die destijds voor een appel en een ei de gronden van de indianen hebben opgekocht.”

Maar officieel werd Shirley Verrett dus geboren in een Afro-Amerikaans gezin van vrome zevendedagsadventisten. Zij toonde al vroeg muzikale talenten, maar oorspronkelijk stuitte een zangcarrière op bezwaren van de zijde van haar familie. Toch ging Verrett muziek studeren, eerst in Los Angeles en daarna aan de Juilliard School in New York.
In 1957 maakte ze haar operadebuut in Brittens The Rape of Lucretia. In 1958 debuteerde ze aan de New York City Opera als Irina in Kurt Weills Lost in de Stars. In 1959 maakte ze haar Europese debuut in Keulen in Nabokov’s Rasputins Tod (tot hiertoe dus allemaal hedendaags werk!). In 1962 ontving ze goede kritieken vanwege haar Carmen in Spoleto, en ze herhaalde de rol aan het Bolsjojtheater in 1963 en aan de New York City Opera in 1964. Haar eerste rol in het Royal Opera House van Covent Garden was in 1966 als Ulrica in Un ballo in maschera. In 1968 debuteerde ze in de Metropolitan Opera, met Carmen en in 1969 aan het Teatro alla Scala, met Samson et Dalila.
In de late jaren zeventig begon ze als mezzo (geheel tegen de “natuurlijke” gang van zaken) zowaar sopraanrollen te doen, waaronder Selika in L’Africaine, Madame Lidoine in Poulencs Dialogues des Carmélites, Tosca, Norma, Leonore (Fidelio), Iphigénie, Alceste, Médée (Cherubini), Aida en Desdemona in Verdi’s Otello, wat destijds werd gezien als een taboedoorbrekende casting (foto). “In 1981, in what was then a bold act of colorblind casting, Ms. Caldwell had Ms. Verrett sing Desdemona in Verdi’s “Otello,” opposite the tenor James McCracken in the title role. Ms. Verrett’s skin color was only somewhat lightened to portray Desdemona. The intensity and vulnerability of her singing cut to the core of the character of the winsome, naïve Desdemona.” Aldus The New York Times.
In 1990 zong Verrett Dido in Les Troyens bij de inauguratie van de Opera Bastille in Parijs. In 1994 maakte ze haar debuut op Broadway: “In 1994, about to turn 63 and with opera well behind her, Ms. Verrett made her Broadway debut as Nettie Fowler in the Tony Award-winning production of Rodgers and Hammerstein’s “Carousel” at Lincoln Center. Nettie’s defining moment comes when she sings “You’ll Never Walk Alone,” which Ms. Verrett adapted for the title of her memoir.” (The New York Times)
In die memoires schrijft ze vrijelijk over het racisme dat ze in de Amerikaanse klassieke-muziekwereld tegenkwam. Toen de dirigent Leopold Stokowski haar uitnodigde om te zingen met de Houston Symphony in de vroege jaren zestig moest hij b.v. zijn uitnodiging intrekken toen de orkestleiding een zwarte solist weigerde. Stokowski maakte het later goed door haar een prestigieus aanbod te doen bij het bekendere Philadelphia Orchestra.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.