Vandaag is het al 35 jaar geleden dat de Welshe acteur Richard Burton tijdens een vakantie in zijn buitenverblijf in Céligny zich niet lekker voelde. Hij overleed nog diezelfde dag op 58-jarige leeftijd in een ziekenhuis in Genève aan een hersenbloeding en werd in Céligny begraven.

Richard Burton werd geboren als Richard Walter Jenkins in Port Talbot. He grew up in a working class, Welsh-speaking household, the twelfth of thirteen children. His father was a robust coal miner, a “twelve-pints-a-day man” who sometimes went off on drinking and gambling sprees for weeks. Burton was less than two years old in 1927 when his mother died at age 43 after giving birth to her 13th child. His sister Cecilia and her husband Elfed took him into their family. Burton’s father would occasionally visit the homes of his grown daughters but was otherwise absent. Richard Burton started to smoke at the age of eight and drink regularly at twelve, but he also showed a talent for English and Welsh literature at grammar school. Daarom werd hij geadopteerd door zijn onderwijzer Philip H. Burton, die zijn acteertalenten ontdekte en aanmoedigde. Richard nam diens familienaam over en kreeg aldus dezelfde naam als de Britse auteur Richard Burton (1821–1890), die met zijn vertaling van de Kama Sutra, de Decamerone en de Vertellingen van 1001 Nacht een grote bijdrage heeft geleverd aan de ontwikkeling van de erotische literatuur in West-Europa.
In the 1940s and early 1950s Burton worked on stage and in cinema in the United Kingdom. He earned his first professional acting fees with radio parts for the BBC. His first film was The Last Days of Dolwyn. Burton met his first wife, the young actress Sybil Williams, on the set, and they married in February 1949. They had two daughters, but hij werd opgemerkt door Darryl Zanuck en rijfde zo een contract voor Hollywood binnen. In 1952 stapte Burton dan ook over naar Hollywood, waar hij in de film My cousin Rachel de hoofdrol kreeg, met Olivia de Havilland als tegenspeelster. Hij werd voor de eerste keer genomineerd voor een Oscar, er zouden nog zes nominaties volgen (onder andere voor zijn rol in Who’s Afraid of Virginia Woolf?), maar hij heeft nooit een Oscar gekregen.

THE ROBE
In 1953 speelde Burton al meteen de hoofdrol in de eerste film in cinemascoop, namelijk de bijbelse spektakelfilm “The robe” (“de mantel”, namelijk die van Christus) van Henry Koster. Richard Burton was an atheist and did not care for the film’s religious theme, aldus the IMDb, maar aan zijn manier van acteren is dat toch niet te merken. Hij voegt zich helemaal naar de typisch Hollywoodiaanse aanpak van het onderwerp. Richard Burton once said this was the least favorite of all his films. However in an October 1979 interview he named The Bramble Bush (1960) and Ice Palace (1960) as the worst films he had starred in. Still, Richard Burton hated making the film so much that he turned down a contract from 20th Century-Fox. He was amazed to receive an Oscar nomination after critics had almost universally described his performance as “wooden”. Still, Burton would make more films at Fox than at any other studio. Anderzijds, hij mocht dan wel genomineerd worden, hij zou nooit een oscar krijgen. There was speculation that remarks Richard Burton made about Hollywood blacklisting while filming this movie may be the reason why he never won an Oscar, despite being nominated seven times. Moreover, he was once threatened with a gun by Stewart Granger because of the affair he was having with Granger’s wife Jean Simmons during filming. It has to be the height of Hollywood irony , that an atheist, chain-smoking, alcoholic who’s costar was having an open affair with him though both were married – portrayed the two righteous Christians willing to be martyred for their faith whose closing soliloquies were about morality and faith. Overigens, the girl in the poster for this film is not Jean Simmons but rather the original actress cast in the role of Diana, Jean Peters. She dropped out of the film because she was pregnant, but the face in the poster was left unchanged.

Richard Burton had a ferocious argument with 20th Century-Fox studio chief Darryl F. Zanuck before the film’s release. This was another reason why he decided to return to London’s West End theater district rather than remain in Hollywood.
In 1958 zat hij dus al in Engeland voor “Look back in anger” in een regie van Tony Richardson, maar in 1963 was er Cleopatra van Joseph L.Manciewicz, waar Elizabeth Taylor in Rome haar beroemde affaire met Richard Burton begon (*). Met Liz Taylor speelde hij nog in “Who’s afraid of Virginia Woolf” (1966) en “The taming of the shrew” (1967). Zowel aan hun verhouding als aan hun beider carrière kwam een einde door drankproblemen.
Later trouwde Burton nog met Suzy Hunt, de ex-vrouw van Formule 1-piloot James Hunt, en ten slotte met Sally Hay, een grimeuse die later schrijfster werd.
In 1977 volgde dan “Equus” van Sidney Lumet naar het stuk waarmee Peter Shaffer the 1975 Tony Award for Best Play as well as the New York Drama Critics Circle Award had gewonnen. Toen Richard Burton in 1977 met Kevin Costner in een vliegtuig zat, zei deze hem dat hij acteur wilde worden, maar hij voegde er ietwat ongelukkig aan toe: “Maar ik zou niet willen dat mijn leven overhoop werd gehaald, zoals dat van u, zou ik het dan wel doen?” Burton bekeek hem en zei: “Je hebt groene ogen.” Ja, net zoals gij, dacht Costner geërgerd, maar Burton voegde eraan toe: “Ik zou het erop wagen als ik jou was.” En toen hij Costner na het uitstappen zag staan, liet hij zijn privé-chauffeur halt houden, opende het raampje en riep: “Good luck!”
Of hij anderzijds ooit dorpsgenoot Anthony Hopkins heeft ontmoet, weet ik niet, maar het is alleszins een feit dat deze naar zijn voorbeeld ook acteur is geworden.

Ronny De Schepper

(*) Die stormachtige liefdesverhouding was meteen het onderwerp voor een parodie door Amanda Barrie en Sidney James in “Carry on, Cleo” (Gerald Thomas, 1964).

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.