Het is vandaag ook al 55 jaar geleden dat Hollywood-ster Alan Ladd is overleden. Hij was wellicht de eerste acteur die ik bewonderde. Waarom precies, dat weet ik niet meer, ik was tenslotte pas twaalf geworden toen hij aan een overdosis is gestorven (maar ik kan me zijn overlijden zelf niet herinneren en zeker niet de doodsoorzaak, dat zou in die tijd voor mij ongetwijfeld nog een onbekend begrip zijn geweest). Ik weet wel dat ik hem vooral als cowboy herinnerde (op bovenstaande foto in “Shane”) en dat ik zijn naam letterlijk uitsprak (en dus niet op z’n Amerikaans).

Alan Walbridge Ladd werd geboren in Hot Springs, Arkansas, als de zoon van de Alan Ladd sr. en Ina Raleigh. Zijn vader overleed toen hij vier jaar was en zijn moeder verhuisde naar Oklahoma City waar ze trouwde met Jim Beavers, een huisschilder. Het gezin verhuisde opnieuw, ditmaal naar North Hollywood, Californië. Daar werd Ladd zwem- en duikkampioen op de middelbare school. Ladd was in die periode slechts 1.62 meter lang en kreeg de gehate bijnaam “Tiny” (“Kleine”) mee; hij zou uiteindelijk niet groter dan 1.65 meter worden.
Hij was gefascineerd door het schoolvak drama en dacht erover om acteur te worden. Hij opende zijn eigen hamburgerzaak die hij “Tiny’s Patio” noemde, in reactie op het negatieve aspect van zijn bijnaam. Hij was voor korte tijd werkzaam als timmerman in een studio (net als zijn stiefvader), en hij volgde lessen aan de acteerschool van Universal Pictures. Ook dit was echter voor een korte periode, omdat Universal meende dat hij te blond en te klein was, waarop hij kon vertrekken.
Met de intentie om te gaan acteren vond hij werk bij de radio, waar “te blond en te kort zijn” geen belemmering was voor een carrière. Zijn rijke bariton leverde hem al snel meer werk op, ook bij de film. Zo was hij te zien in veel films waarin hij voornamelijk kleinere rollen had, waaronder “Citizen Kane” (1941).
Met de meeste rollen had hij moeite om rond te komen. Zijn stiefvader overleed plotseling en zijn moeder, met wie hij een goede relatie had, pleegde zelfmoord door een arseen bevattende mierenpasta te eten. Ladd, die in zijn jeugd al last had van depressies, verloor met zijn moeder zijn grootste steun en toeverlaat, en daarmee een de weinige sterke steunen voor zijn zwakke eigenwaarde. Hij ergerde zich nog steeds aan de negatieve aspecten die zijn lengte had voor zijn carrière en zijn zelfbeeld.
Het was in deze periode dat Sue Carol voor zijn carrière ging zorgen. Zijn optreden als huurmoordenaar met een geweten in “This gun for hire” zorgde voor een doorbraak. Hij ging door en werd een van de meest populaire sterren van Paramount Pictures. Omdat Alan Ladd opgeroepen werd voor het leger wilde Paramount nog vlug een film draaien met hem en Veronica Lake, met 1.57 meter eveneens klein van gestalte zodat hij vervolgens in meerdere films samen met haar was te zien.. Dat werd dan “The Blue Dahlia” (George Marshall, 1946), naar een origineel verhaal van Raymond Chandler. Men was zo gehaast dat men de teksten uit de handen griste van de auteur nog voor hij eigenlijk wist wie de moordenaar zou zijn. Enfin, hij wist het wel, een geschifte marinier namelijk, maar dat mocht niet van de militaire censuur. En Chandler was al zo vies gezind. Zowel Ladd als Lake vond hij stukken onbenul, maar dat was nog niets tegenover wat hij van regisseur George Marshall vond. Chandler kreeg er een writer’s block van. Hij wist dat hij onder invloed van alcohol vlotter schreef, maar hij was net aan het afkicken. Toen stelde hij de filmstudio een aantal waanzinnige eisen (over secretaressen, chauffeurs, verpleegsters en noem maar op) die alle werden ingewilligd om dan “onder toezicht” dronken te kunnen worden en verder te schrijven. Op een week was het scenario af. Toch zeggen objectieve critici dat het eigenlijk wel een goede film is.
Daarna vertolkte hij o.m. de hoofdrol in de film “Captain Carey, U.S.A.” van Mitchell Leisen uit 1950. De film is niets speciaals, maar de song die Ray Evans en Jay Livingston ervoor schreven (de “normale” filmmuziek was van Hugo Friedhofer) won terecht een oscar. We hebben het dus over “Mona Lisa”. Ik heb echter nergens kunnen bevestigd zien dat dit al meteen in de versie van Nat King Cole was.
In 1949 speelde hij Jay Gatsby in “The Great Gatsby”, maar hij werd het meest bekend met zijn rol als de gunfighter in de western “Shane” uit 1953. Alhoewel het in deze film niet zo duidelijk is, zou Ladd ondanks zijn stoere cowboy-imago volgens bepaalde geruchten een “closet”-homo geweest zijn. Lang vóór “Brokeback Mountain” (*) waren er al cowboyfilms die soms aanleiding gaven tot min of meer openlijke homoseksuele toespelingen: zo laten Montgomery Clift en John Ireland in “Red River” met het nodige nudge-nudge-wink-wink hun revolvers aan elkaar zien en mogen ze er ook eens mee “schieten”… (**) De cowboyhelden voor homo’s waren overigens vooral Alan Ladd en Randolph Scott, die jarenlang samen met Cary Grant woonde, zogezegd “om de kosten te drukken”.
In 1957 was Alan Ladd nog te zien in “The boy on the dolphin”. Alhoewel de film werd gedraaid in Cinécitta en op locatie op het Griekse eiland Hydra, geldt dit toch als de eerste “Hollywoodfilm” van Sophia Loren. The plot revolves around the attempts by two competing individuals – an archaeologist and a wealthy art collector – to retrieve an ancient Greek statue of a boy riding a dolphin from the bottom of the Aegean Sea. Alan Ladd portrays the honest academic archaeologist, Dr.James Calder, whose aim is to see to it that the statue is handed over to the rightful Greek authorities. Clifton Webb on the other hand, plays a rich and unscrupulous grave-robber, Victor Parmalee, who wants to find the statue and keep it in his own private collection. Sophia Loren plays a Greek sponge diver, Phaedra, who accidentally found the statue and is trying to make money by assisting Webb’s character, but gets romantically involved with Ladd’s character.
Because of the disparity in the heights of Sophia Loren and Alan Ladd, their love scenes presented something of a problem for director Jean Negulesco and his crew. Ladd was 5′ 6″ (1.625m) and Loren was 5′ 8″ (1.73m), requiring him to stand on a box for two shots; for a scene where the two walked together along the beach, a trench had to be dug for Loren to walk in, so Ladd would appear taller.
Ondertussen begonnen zijn leeftijd en alcoholgebruik zijn optreden en privéleven aan te tasten. In 1962 overleed hij bijna aan een zelf toegediend geweerschot, dat men op verschillende manieren interpreteerde.
In 1963 werkte hij mee aan “The Carpetbaggers”, een van de grootste filmproducties uit zijn carrière, waarin hij echter slechts een bijrol had. Ladd overleed bovendien voordat de film werd uitgebracht op 50-jarige leeftijd in Palm Springs, Californië aan de gevolgen van een overdosis alcohol en sedativa, mogelijk een poging tot zelfmoord.
In 1942 trouwde Ladd met zijn manager Sue Carol, een voormalige actrice uit stomme films, die hem overleefde. Zijn zoon Alan Ladd jr., die hij met zijn eerste vrouw Midge Harrold kreeg, werd (uitvoerend) producent voor films en is de oprichter van The Ladd Company. Zijn andere zoon, acteur David Ladd, die als kind met zijn vader was te zien in “The Proud Rebel” (1958), trouwde met actrice Cheryl Ladd, bekend als Kris Munroe uit de televisieserie “Charly’s Angels”. (Wikipedia)

(*) “Brokeback Mountain” van Ang Lee voert in 2005 twee homofiele cowboys ten tonele (gespeeld door Jake Gyllenhaal en Heath Ledger), weliswaar in 1963 en later. Ondanks het feit dat de film met onderscheidingen werd overladen, werd hij in sommige staten van de VS uit de bioscoop gehaald.
(**) Ook in een heterofiele context wordt dat “schieten” uiteraard vaak overdrachtelijk gebruikt. Zo was er in 1963 een Duitse schlager onder de titel “Ich will ‘nen Cowboy als Mann”. Als reden geeft zangeres Gitte o.m. op: “Dabei kommts mir gar nicht auf das Schiessen an/Denn ich weiss, das so ein Cowboy küssen kann”. Of met andere woorden: meer aandacht voor het voorspel, heren!

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.