“As for you Troy Donahue, I know what you wanna do: you’ve got your crush, I’m no object of lust, I’m just plain Sandra Dee” zo zingt Stockard Channing in “Look at me I’m Sandra Dee” uit “Grease” om de draak te steken met het personage van Olivia Newton-John. Dat is op dit moment, dag op dag vijftien jaar na zijn dood, wellicht de grootste claim to fame van de voormalige Hollywood-acteur (*). Wikipedia vertelt zijn triest verhaal…

Troy Donahue is de zoon van Merle Johnson sr., een vicepresident van General Motors. Hij kwam voor het eerst in aanraking met het acteervak tijdens zijn studie journalistiek aan Columbia. In die tijd ging hij spelen bij een repertoiregezelschap. In het midden van de jaren vijftig vertrok hij naar Hollywood om daar zijn acteercarrière voort te zetten. Henry Willson, de agent van Rock Hudson, stelde hem voor zijn naam te veranderen van Merle Johnson jr. in Troy Donahue. Die naam ging hij gebruiken in films.
Zijn filmdebuut maakte hij in 1957 met kleine, niet op de aftiteling vermelde rollen in films als Man Afraid en Monolith Monsters. Het jaar daarop volgden grotere rollen, waaronder in The Tarnished Angels van Douglas Sirk. De grote doorbraak kwam in 1959, toen hij een contract tekende bij Warner Bros, die hem gelijk een hoofdrol gaven tegenover Sandra Dee in A Summer Place van Delmer Daves. De film werd een groot succes. De jonge, blonde, blauwogige Donahue groeide uit tot een ster, zeker bij tienermeisjes, en verscheen geregeld op de cover van tijdschriften. Voor Warner Bros speelde hij in de daaropvolgende jaren hoofdrollen in verscheidene grote, vooral op het tienerpubliek gerichte films als Parrish (1961) en Rome Adventure (1962). In de laatste film speelde hij tegenover Suzanne Pleshette, met wie hij op 4 januari 1964 trouwde en op 8 september 1964 weer scheidde. Zo’n ultrakort huwelijk zal ook nadien nog tweemaal kenmerkend zijn voor hem.

Naast zijn filmwerk was hij in die tijd ook op televisie te zien, eerst in “Surfside 6” (1960-1962) en daarna in “Hawaiian Eye” (1962-1963). Een meer uitdagende rol kwam in 1964 met A Distant Trumpet van Raoul Walsh, over de conflicten tussen de Amerikaanse cavalerie en de Indianen. Als 2nd Lt. Matthew ‘Matt’ Hazard neemt hij het vooral op voor zijn Indiaanse scout en daarna ook voor het opperhoofd van de Apachen, als de Amerikaanse regering haar beloften over de toewijzing van een grondgebied niet nakomt. Het racisme werkt trouwens blijkbaar nog tot op de dag van vandaag door, want de namen van de indianen in kwestie komen niet voor op de rolverdeling van de Internet Movie Database! De titel betekent overigens totaal niets. Het laat componist Max Steiner enkel toe om trompetterend uit de bol te gaan, alhoewel strikt gesproken dat cavalerie niet op trompetten blaast, maar op bugels! (Steiner was overigens ook de componist voor “A summer place”.)

Daarna raakte Donahue echter uit de mode. Na jaren in het middelpunt te hebben gestaan, kreeg hij meer en meer kleinere en mindere rollen aangeboden. In 1966 werd zijn contract met Warner Bros niet verlengd. Low-budget televisiefilms werden zijn belangrijkste inkomsten en gastrolletjes in onooglijk feuilletonnetjes zoals “De Hardy’s en Nancy Drew”, waarover ik het destijds in mijn televisierubriekje voor De Voorpost nog heb gehad. Een kleine opleving kwam in 1974, toen Francis Ford Coppola hem een rolletje gaf in The Godfather Part II. Het personage in die film droeg overigens zijn eigen naam, Merle Johnson.
Door een alcohol- en drugsverslaving verdween Troy echter vanaf mid jaren zeventig uit beeld. Eind jaren zeventig, begin jaren tachtig was hij zelfs even dakloos. Pas in het midden van de jaren tachtig keerde hij weer terug naar de film, veelal exploitatiefilms en direct-naar-video-werk van slechte kwaliteit, maar ook cultfilms als Cry-Baby van John Waters.
Op het einde van zijn leven woonde Troy samen met zijn verloofde, de mezzosopraan Zheng Cao (onderstaande foto). Troy Donahue overleed op 2 september 2001 op 65-jarige leeftijd aan een hartaanval.

74 zheng cao

(*) Alhoewel… ook het personage Troy McClure uit de animatieserie “The Simpsons” is een samenstelling van hem en acteur Doug McClure.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.